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“最聪明的公司”让机器听懂你说话

来源:北京日报 文章作者:韩轩 2017-09-12 14:51

科大讯飞研发的“阿尔法蛋”智能机器人。

“蛋蛋,你是男孩还是女孩?”

“哼,这你都看不出来,该配一副近视眼镜了。”

在第十二届北京文博会主展场,一名观展者正和一只身高26厘米的“蛋壳”聊天。它的名字叫“阿尔法蛋”,是一个教育陪伴智能机器人,长得像个圆滚滚的鸡蛋。萌萌的它头顶有一个小摄像头,摄像头下面是一块显示屏。你在附近呼唤一声“小蛋”,它能依声辨位,亮闪闪的显示屏会扭过来,像眼睛一样注视着你;如果你问“今天多少度”,在它“说”出温度的时候,显示屏上也会出现相应的数据。

研制这只阿尔法蛋的,是一家叫“科大讯飞”的公司。这家公司今年6月被《麻省理工科技评选》评为“中国最聪明的公司”,位列世界第六。这家公司能让冷冰冰的机器“听”懂人类的语言,并对人们的意图进行分析,系统寻找出答案后,再用标准而流畅的中文表达出来。“人工智能”这个词,可能在近几年才走入大众的视线,但科大讯飞已经钻研了近20年。

如果不是在25年前走进了语音实验室,当年19岁的刘庆峰可能不会成为科大讯飞公司的创始人和董事长。当时,数理计算能力极强的刘庆峰在中国科学技术大学学习,他永远不会忘记,第一次走进语音实验室时感到的震惊:一整排计算机立在自己面前,已经能够初步合成简单的人声。“以前我学数学是为了考第一,进了这个实验室后,才发现数学可以用于数字信号处理。”

1999年,刘庆峰拉来了一群同在中科大的学霸,组成了18人的创业团队,成立科大讯飞公司。当时,微软、IBM、英特尔和摩托罗拉都在中国成立了专门的语音研究基地,并把中文作为最重要的战略主攻方向之一。可当时的语音技术受发展水平限制,整体水平不高,合成出来的效果都是“一顿一顿的”,虽说也能让机器说话,但怎么听都别扭。

于是,科大讯飞这群“技术帝”在语音技术的峭壁上开始攀爬,攻克一个又一个技术难关。成立至今,他们已形成了以语音合成和语音识别为核心的技术体系。而这一系列的技术突破,不但在国内屡获大奖,牵头制定了中文语音技术标准,还连续8年在全球英文语音合成大赛中夺得第一,连续5年在美国国家标准与技术研究院主办的语音识别大赛中夺得多项第一。

在技术研发上,这群学霸攻克无数难题,而在产业化的门槛上,科大讯飞曾卡过壳儿。

最初几年,科大讯飞研发了一款语音自动转换文字的软件,虽然很受一部分人的喜爱,但销售情况并不理想,还遭遇了盗版的打击。为了公司能活下来,刘庆峰转向找企业合作。在多次拜访后,他终于让华为答应试用科大讯飞的语音技术。可他们拿到的反馈报告竟是差评:系统兼容性不强、语音合成不自然、连续性差……

“随后的一个星期,整个团队没有一个人离开过办公室。所有人不分白天黑夜地加班加点,几乎不眠不休,终于赶在华为给定的时间节点前解决了全部问题。”自此,科大讯飞获得了华为的高度评价和长期订单。更重要的是,他们找到了一种适合自己的商业模式,把技术嵌入合作方的系统平台。这也让他们逐步成长为中国第一个由在校大学生创业的上市公司,也是中国语音产业唯一的上市公司。

“讯飞人非常简单,我们中的许多人都是很单纯的科学家。”科大讯飞执行总裁陈涛说,“然而这也是我们的缺点。未来我们还将加大推广力度,让自身优秀的产品与技术更多地进入市场。”

现在的科大讯飞什么样?在这届文博会的展厅里你就能看到。一个堪比“同声传译”的讯飞听见智能会议系统,能在100毫秒内实现语音转文字、中文转英文的功能。在今年3月的全国“两会”上,“讯飞听见”已为参会代表发言提供实时转写服务。而在文博会上亮相的另一款晓曼机器人,不仅能走能动,还有了各种职业的划分,被分别投放到银行、医疗等垂直领域。“在医院,它可以起到协助分诊的作用。”相关工作人员介绍,“你对他说,‘我头疼,该挂什么科?’或者问,‘我挂骨科该怎么走?’晓曼不仅能回答,还会亲自带你过去。”

“我们很荣幸入选‘最聪明的公司’,但是我觉得,科大讯飞在过去十几年做的几乎每件事都是挺‘笨’的。”在科大讯飞人看来,他们正是一步一个脚印,才让技术变得聪明起来。


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